Tujuh pegolf Asia siap mengejar kemegahan FedExCup dengan mengawalinya pada THE NORTHERN TRUST pekan ini.

Im Sungjae akan memimpin rekan-rekannya sesama pegolf profesional Asia ketika memulai THE NORTHERN TRUST hari Kamis (20/8) besok. Inilah awal dari rangkaian turnamen akhir musim menuju hadiah utama PGA TOUR yang bergengsi, FedExCup.

Pegolf berusia 22 tahun ini terus bersinar sebagai salah satu bintang paling memukau pada olahraga ini. Kini ia memasuki pekan penting kali yang digelar di TPC Boston ini sebagai pegolf peringkat 5 FedExCup. Ini berarti tengah berada di posisi yang sangat bagus untuk menciptakan sejarah tersendiri pada PGA TOUR musim 2019-2020 yang terpaksa diperpendek lantaran pandemi COVID-19 ini.

Sejak perlombaan sepanjang musim ini dimulai tahun 2007, para penggemar golf di Asia masih terus menantikan adanya wakil Asia yang bisa menjuarai FedExCup. Tahun ini, Im akan ditemani enam pegolf Asia lainnya. Mereka adalah pegolf Jepang Hideki Matsuyama, rekan senegara Im, An Byeonghun, Kang Sung, Lee Kyonghoon, Kim Siwoo, plus pegolf China Daratan pertama yang tampil pada FedExCup Playoff Zhang Xinjun.

Im telah menjuarai The Honda Classic bulan Maret lalu dan telah enam kali finis di sepuluh besar. Finis di posisi T9 pada Wyndham Championship pekan lalu turut menjadi pertanda positif yang menunjukkan performanya mulai kembali. Prestasi ini bisa dibilang menjadi kebalikan dari apa yang ia alami ketika secara mengejutkan tiga kali gagal lolos cut dalam tujuh turnamen sejak golf kembali dipertandingkan bulan Juni lalu.

”Saya belum bisa finis di posisi yang bagus sejak Charles Schwab Challenge (pada bulan Juni itu). Jadi, saya merasa senang swing saya bisa kembali,” ujar Im yang mendapat julukan Im si Ironman, setelah pada musim lalu mengikuti 35 turnamen sebelum akhirnya menjadi Rookie of the Year.

”Pastinya saya ingin menjuarai FedExCup, tapi ada begitu banyak pesaing tangguh. Rasanya kalau bisa menang, saya akan sulit mengungkapkannya dengan kata-kata. Jika bisa tercapai, rasanya prestasi itu akan menjadi titik balik dalam karier saya. Tapi seperti yang semua orang tahu, kita tak bisa terlalu jauh berpikir dalam olahraga ini. Saya ingin menjalani satu demi satu turnamen dan memainkannya sebaik mungkin dan biar hasilnya datang sendiri.”

”Pastinya saya ingin menjuarai FedExCup, tapi ada begitu banyak pesaing tangguh. Rasanya kalau bisa menang, saya akan sulit mengungkapkannya dengan kata-kata.” — Im Sungjae.

Sementara itu, Matsuyama telah menjadi bintang utama yang kerap bersinar bagi Asia dalam beberapa musim terakhir. Sejak 2015, ia tak pernah finis lebih buruk daripada posisi 16 pada klasemen akhir FedExCup. Kali ini ia akan tampil pada THE NORTHERN TRUST sebagai pegolf peringkat 18, menyusul keberhasilannya finis di 25 besar dalam empat turnamen sejak PGA TOUR melanjutkan musim 2019-2020.

Pemegang lima gelar PGA TOUR ini masih bersikap merendah dan berkukuh bahwa ia masih perlu belajar banyak untuk tampil prima di panggung yang dijejali para pegolf tangguh dari seluruh dunia ini.

”Saya masih harus belajar banyak dan berlatih untuk mencapai target yang sudah saya tentukan, termasuk bermain pada TOUR Championship tiap tahun, menjuarai ajang PGA TOUR, dan tentunya turnamen Major,” ujar pegolf berusia 28 tahun, yang musim ini telah empat kali finis di 10 besar ini.

Adapun An, yang bersama Im dan Matsuyama juga tampil pada Presidents Cup bulan Desember lalu, juga kini tengah menikmati permainan yang sedang bagus. Belum lama ini ia berlatih bersama pelatih putting Brad Faxon, yang terbukti membantunya melakukan putt secara lebih jitu.

”Tahun ini sudah menjadi tahun yang positif buat saya karena sudah beberapa kali masuk sepuluh besar. Saya ingin terus mempertahankan permainan seperti ini dan bermain pada FedExCup, lalu mengikuti TOUR Championship (untuk pertama kalinya), itulah target saya. Itu sebabnya saya bermain dalam beberapa turnamen pada awal musim dan manfaat yang bisa diperoleh karena bermain pada TOUR Championship sangatlah besar, jadi ini target saya. Menang jelas menjadi target utama. Itu impian saya,” tutur An.

Musim ini ia sudah lima kali masuk sepuluh besar dan semua itu ia raih sebelum golf terpaksa dihentikan bulan Maret lalu. Kemudian ia finis T12 pada World Golf Championships-FedEx St. Jude Invitational dan sempat berpeluang menang. Pencapaian ini bisa melecut An untuk tampil lebih baik pada rangkaian Playoff ini, sekaligus mengikuti jejak Im untuk meraih kemenangan perdananya pada PGA TOUR.

 

Hideki Matsuyama masih menjadi bintang unggulan dari Asia berkat lima gelar PGA TOUR dalam rangkaian FedExCup Playoff, yang sejauh ini belum pernah absen ia ikuti. Foto: Getty Images.

 

”Saya sudah bermain cukup lama dan sangat ingin menang. Sungjae memang rekan senegara saya dan semua orang tahu dia pemain hebat dan dia bakal menang. Saya ingin melihat lebih banyak pegolf Korea menjadi juara PGA TOUR dan saya harap berikutnya giliran ssaya. (Tapi memang) susah untuk menang di sini,” sambungnya lagi.

Salah satu kisah menarik pada Playoff kali ini datang dari pegolf berusia 33 tahun, Zhang, yang datang dari sebuah desa di China. Zhang sempat bekerja sebagai petugas keamanan di sebuah klub golf, sebelum kemudian menjadi pegolf pertama dari China Daratan yang menembus FedExCup Playoff, dengan ajang pertama pekan ini dikhususkan bagi 125 pegolf teratas klasemen FedExCup. Tiga kali ia finis di sepuluh besar, termasuk T10 pada Memorial Tournament presented by Nationwide.

”Saya sangat bersemangat bisa bersaing dengan para pegolf terbaik dan mengumpulkan banyak pengalaman. Pengalaman ini sangat berarti buat saya,” ujar Zhang yang memasuki pekan ini di peringkat 70. Jika ia bisa bertahan di jajaran 70 besar, ia berhak tampil pada turnamen berikutnya pada pekan depan, BMW Championship.

”Berusaha untuk menang jelas menjadi target bagi tiap pemain, dan itu juga target saya. Satu langkah kecil akan membawa kita melangkah hingga seribu mil dan yang bisa saya lakukan ialah tetap fokus pada tiap turnamen dan tiap swing. Saya makin dan makin dekat untuk menjadi juara PGA TOUR.”

Final Playoff akan berujung pada TOUR Championship di East Lake Golf Club, di luar Atlanta, Georgia dan eksklusif bagi 30 pegolf teratas. Sang juara tak hanya berhak mengangkat trofi FedExCup, tapi juga meraih cek senilai US$15 juta.

Justin Thomas bakal memulai Playoff tahun ini sebagai pemain bepredikat No.1, diikuti bintang baru bernama Collin Morikawa, dan Webb Simpson di tempat ketiga. Juara bertahan FedExCup Rory McIlroy ada di tempat ke-8, sedangkan Tiger Woods, juga telah dua kali menjuarai FedExCup akan ikut tampil di TPC Boston dari posisi 49.