Woods kembali ke turnamen yang menjadi debutnya 28 tahun lalu dan berniat mengejar gelar PGA TOUR ke-83.

Rasanya tak ada tempat yang lebih simbolis bagi Tiger Woods ketimbang Riviera Country Club. Inilah lapangan yang menjadi tuan rumah Genesis Invitational, yang berpeluang menjadi saksi sejarah baru pekan ini.

Woods, yang tengah mengejar rekor 83 kemenangan PGA TOUR, akan memecahkan rekor kemenangan Sam Snead di lapangan yang menjadi tempatnya melakukan debut. Woods melakoni debut PGA TOUR pada tahun 1992 persis pada ajang Genesis Invitational ini, kala itu sebagai remaja amatir berusia 16 tahun.

“Saya bermain di sini tahun 1992, waktu itu saya datang bersama ayah dan pro saya Rudy, yang membawa saya ke sini,” ujar Woods. “Saya ingat menonton Lanny Wadkins bermain dan menang, menyaksikan Corey Pavin dan Davis (Love III) dan Freddie (Couples) bersaing. Ada banyak sejarah ketika saya datang dan bermain ke sini. Turnamen ini menjadi ajang profesional kedua yang saya mainkan setelah di San Diego.”

“… saya sudah pernah menang di San Diego, sudah menang di Sherwood, hanya belum menang di sini.”

Ikatan Woods pada Genesis Invitational memang amatlah dalam. Ia dibesarkan di Orange County, tak jauh dari tempat penyelenggaraan ajang ini. TGR Foundation yang ia dirikan juga menjadi tuan rumah dan penerima sumbangan utama pada pekan ini. Tak jauh dari sini, TGR Learning Lab juga ia dirikan di Anaheim pada tahun 2006, dan tiap tahun memberi dampak bagi anak-anak melalui pendidikan STEM yang mereka terapkan.

“Saat ini kami telah membantu lebih dari jutaan anak, jadi rasanya sangatlah berarti bisa kembali ke wilayah di mana segalanya bermulai. Dan bisa bermain pada ajang ini, ekspos seperti ini, dan bisa membantu sebanyak mungkin anak untuk melangkah maju, tak hanya di Amerika Serikat, tapi juga ke panggung internasional, jelas menjadi sangat spesial,” ujar Woods

Genesis Invitational menjadi salah satu dari hanya dua turnamen ketika Woods bermain dengan nilai under dua digit, tanpa meraih kemenangan. Turnamen lainnya ialah THE NORTHERN TRUST

Tapi pekan ini Woods tak hanya bersaing dengan sejarahnya itu. Ia harus berhadapan dengan jajaran pegolf top lain, termasuk sembilan pemain dari jajaran sepuluh besar dunia. Brooks Koepka akan melakoni debut PGA TOUR untuk tahun ini. Selain itu, pegolf No.1 dunia yang baru Rory McIlroy, yang juga Juara FedExCup 2019 juga ikut bertanding.

Tigerr Woods menyamai rekor Sam Snead usai menjuarai ZOZO CHAMPIONSHIP di Jepang pada bulan Oktober 2019 lalu. Foto: Getty Images.

“Sejarah membuktikan putting saya tidak pernah bagus di sini. Saya sudah memainkan banyak putaran di sini, dan lapangan ini sesuai bagi pemukul bola sejati, jadi saya pikir itulah yang sudah saya lakukan sepanjang karier saya,” sambung Woods lagi. “Tapi ketika bermain di sini, Anda mesti benar-benar memukul bola dengan baik karena green di sini kecil dan bergelombang. Tapi entah kenapa semuanya seakan melakukan break ke arah jam enam dan saya masih belum bisa mengetahui triknya.”

Meski demikian, Woods masih memiliki tren yang positif. Dua pekan lalu pada ajang Farmers Insurance Open ia finis T9. Lalu ia juga menang pada turnamen lainnya pada bulan Oktober 2018 lalu dengan menjuarai ZOZO CHAMPIONSHIP di Jepang. Dan kini ia ada di peringkat 19 klasemen FedExCup.

“Saya sudah memainkan sejumlah turnamen (di sini) selama bertahun-tahun, dan buat saya, tidak bisa menang dalam ajang yang sangat berarti buat saya di kota yang menjadi rumah saya … saya sudah pernah menang di San Diego, sudah menang di Sherwood, hanya belum menang di sini. Semoga saya bisa main bagus lekan ini dan bisa membicarakan hal yang menyenangkan hari Minggu nanti.”