Thongchai Jaidee menembus putaran akhir pekan ajang U.S. Senior Open, empat stroke di belakang sang pimpinan klasemen Jim Furyk.

Bermain dalam ajang Major dan dalam kondisi yang berat, Thongchai Jaidee justru berhasil menembus lima besar dan bersiap meramaikan persaingan memasuki putaran akhir pekan. Pegolf Thailand ini tengah bertanding pada ajang Major khusus bagi para pegolf berusia 50 tahun ke atas, U.S. Senior Open. Dan pada hari Jumat (9/7) kemarin, skor 1-over 71 yang ia mainkan di Omaha Country Club itu menempatkannya ke jajaran atas klasemen sementara.

Angin yang kerap berputar ikut menciptakan tantangan bagi para peserta, termasuk Thongchai. Ia membukukan lima birdie, termasuk di ketiga hole par 5, namun harus mendapat enam bogey. Dengan skor total 140, ia menjadi salah satu pegolf yang menempati peringkat keempat, empat stroke di belakang Jim Furyk, sang pimpinan klasemen.

”Kali ini lapangan ini menjadi sangat sulit. Sungguh memengaruhi permainan pada pagi hari lantaran anginnya cukup kencang. Saya berusaha memukul bola agar tetap di fairway. Anda mesti mengarahkannya ke fairway dan kali ini saya tak banyak memukul bola ke fairway. Hal positifnya ialah seluruh hole par 5 di sini mudah dijangkau dan saya bisa mendapat birdir di semua hole par 5. Senang juga (dengan hasil kali ini),” tutur Thongchai.

Ajang Major kali ini menjadi turnamen PGA TOUR Champions ketiga bagi legenda asal Thailand ini. Pandemi COVID-19 membuat jadwal kompetisinya berantakan. Padahal ia sukses meraih kartu keanggotaan, menyusul keberhasilannya finis di tempat kedua pada Qualifying School bulan Desember 2019 silam. Toh ia mendapatkan modal yang bagus ketika finis T11 pada turnamen terakhirnya, yaitu Principal Charity Classic pada bulan Juni dengan finis di jajaran 30 besar dalam dua turnamen lainnya, menjelang bertolak ke ajang Major pekan ini.

Ketika memasuki sembilan hole terakhir, ia harus beberapa kali melakukan tiga putt. ”Seluruh area di lapangan ini sangat sulit. Besok saya berniat untuk memainkan strategi yang sama—fairway, green, dan melakukan putting,” tutur pegolf yang telah tiga kali meraih status No.1 pada Asian Tour ini.

”Hari ini saya dua kali melakukan tiga putt, yaitu di hole 8 dan 12. Lalu saya bisa mendapat birdie di hole 13 ketika berusaha memukul dengan driver hingga ke green dan melakukan dua putt yang bagus di sana. Saya memang mendapat banyak birdie, tapi juga mendapat banyak bogey. Dengan kondisi berat seperti ini, saya sangat senang dengan skor ini. Sangat senang dan tak sabar untuk bermain pada akhir pekan. Posisi saya saat ini memberi peluang bersaing pada hari Sabtu dan Minggu, dan saya akan berusaha untuk main sebaik mungkin. Tantangannya ialah green di sini sangat sulit. Anda mesti bisa melakukan putt dengan baik.”

Furyk menempati posisi teratas setelah bermain luar biasa dan menorehkan skor 6-under 64 dan mengumpulkan skor total 136. Stephen Ames menempati posisi kedua dengan selisih dua stroke, sementara Miguel Angel Jimenez ada di tempat ketiga dengan selisih tiga stroke.

Thongchai sendiri berada di peringkat keempat bersama sembilan pegolf lainnya.