Pemain amatir China memimpin putaran pertama PGA TOUR Series-China Mainland China Qualifying Tournament.

Perlombaan untuk memasuki tahapan pertama menuju Tour impian, PGA TOUR, telah dimulai hari ini. PGA TOUR Series-China, sebagai salah satu batu loncatan menuju Korn Ferry Tour, telah memulai kualifikasi pertama dengan menggelar Mainland China Qualifying Tournament.

Kualifikasi pekan ini juga menjadi menarik lantaran sosok yang menciptakan tajuk utama di seluruh dunia pada bulan April 2013 dengan menjadi pegolf termuda yang pernah bermain penuh pada ajang The Masters Tournament mengikuti kualifikasi pekan ini. Guan Tianlang, juara Asia-Pacific Amateur Championship 2012, menjadi pemain sorotan yang berniat untuk meraih satu dari 15 kartu untuk bermain penuh pada PGA TOUR Series-China musim 2020 ini.

Pegolf yang kini berusia 21 tahun itu baru menuntaskan dua tahun kuliahnya di University of Arizona dan menghabiskan waktu beberapa bulan terakhir untuk berlatih di negerinya. Masih menyandang status amatir, Guan menjadi salah satu dari total 46 pemain amatir yang meramaikan Mainland China Qualifying Tournament.

Mahasiswa tingkat akhir Rutgers University Jiang Zhijie (kiri) menciptakan enam birdie dengan satu bogey untuk memimpin hari pertama Mainland China Qualifying Tournament. Foto: PGA TOUR Series-China/Liu Zhuang.

Sayangnya, justru pemain amatir lainlah yang menjadi sorotan pada hari pertama. Jiang “Tony” Zhijie menampilkan permainan yang membuatnya layak berada di jajaran atas. Membukukan enam birdie dengan hanya satu bogey, skor 5-under 66 baginya menempatkan dirinya di peringkat atas dengan keunggulan satu stroke dari pegolf profesional Fang Yu.

Jiang, mahasiswa senior pada Rutgers University, patut berbangga dengan permainannya pada hari pertama ini. Mulai bermain dari hole 10 di Foison Golf Club, ia menorehkan tiga birdie di hole 11, 14, dan 16. Ia tampaknya bakal bermain sempurna seusai menorehkan tiga birdie lagi di hole 2, 5, dan 6, sampai mendapat satu-satunya bogey di hole terakhirnya.

“Hari ini strateegi saya ialah berusaha bermain sestabil mungkin. Saya pikir saya bermain dengan baik dan, kecuali di hole terakhir, saya cukup puas dengan permainan hari ini,” ujar pegolf berusia 21 tahun ini.

“Putting saya juga sangat bagus dan ada banyak putt dari jarak jauh yang semestinya masuk. Selain itu, persentase pukulan ke fairway saya juga sangat tinggi, tak ada kesalahan sama sekali dari tee.”

Guan Tianlang, saat ini berusia 21 tahun, ikut meramaikan Mainland China Qualifying Tournament. Ia mengawalinya dengan skor 72. Foto: PGA TOUR Series-China/Liu Zhuang

Jiang sebenarnya masih menyisakan satu semester lagi di universitasnya. Meski begitu, ia berharap bisa memastikan statusnya sebelum beralih profesional.

“Saya masih kuliah, tapi kalau bisa mendapatkan kartu Tour, saya akan fokus di sini sebanyak mungkin setelah lulus,” ujarnya.

“Li Haotong hanya beberapa tahun lebih tua daripada saya, tapi kini ia bermain di panggung terbesar dunia. Yuan Yechun dan Bai Zhengkai juga sekarang ada di AS. Jadi, saya sangat bangga akan mereka dan berharap bisa mencapai impian yang sama melalui PGA TOUR Series-China.”

Liu Siyun menjadi salah satu dari 46 pemain amatir yang meramaikan Mainland China Qualifying Tournament. Pegolf putri ini menorehkan skor 4-over 75 dan terpaut di posisi T31. Foto: PGA TOUR Series-China/Liu Zhuang.

Dengan Fang Yu sebagai pesaing terdekat Jiang, tiga pemain lainnya juga memulai putaran pertama dengan berada di posisi ketiga. Dua di antaranya adalah pemain amatir, yaitu Aaron Du dan Tang Junyi, dengan pegolf profesional Yuan Hao. Ketiganya sama-sama bermain 2-under 69.

Guan Tianlang sendiri, meski terpaksa memulai langkahnya dengan 1-over 72, masih sangat berpeluang mewujudkan ambisinya meraih satu dari 15 spot teratas. Skor 72 tersebut menempatkannya sebagai salah satu penghuni peringkat 10.

Sejak pertama kali diselenggarakan pada tahun 2014, PGA TOUR Series-China telah menjadi sirkuit pembuka jalan menuju Amerika. Tour ini digelar dengan konsep seperti PGA TOUR Latinoamerica dan Mackenzie Tour-PGA TOUR Canada. Sejak awal juga Tour ini memberikan poin Official World Golf Ranking pada para pegolf teratas pada tiap turnamennya. Posisi Tour ini di Asia menjadi yang satu-satunya, sekaligus membuka peluang bagi para pegolf yang terinspirasi untuk menembus PGA TOUR di wilayah Asia.