Jajaran bintang golf dunia bakal menjadi sorotan ketika ZOZO CHAMPIONSHIP dimulai pada 22-25 Oktober pekan depan. Para penggemar pun menantikan perang bintang gelombang kedua dalam dua pekan ini.

Awal musim gugur ini, PGA TOUR dan ZOZO Inc. mengumumkan ZOZO CHAMPIONSHIP takkan dimainkan di Jepang. Pandemi COVID-19 menyebabkan urusan logistik bakal terhambat. Itulah sebabnya, turnamen ini bakal dimainkan di Sherwood, sebuah klub yang memiliki sejarah kaya sebagai tuan rumah ajang PGA TOUR. Berbagai pihak, khususnya para pegolf profesional, pun menilai lapangan ini akan menjadi tuan rumah sementara yang layak untuk tahun ini.

Pekan depan, para penggemar golf dunia akan kembali disuguhkan aksi perang bintang yang wajib disaksikan. Pasalnya sekelompok alet elite yang bakal bertanding di sana meliputi 10 pegolf teratas pada klasemen akhir FedExCup musim 2019-2020, 54 pemenang PGA TOUR yang mengoleksi total 351 gelar, plus 14 juara Major. Dan yang sudah pasti patut disaksikan ialah pemegang 82 gelar PGA TOUR, yang juga juara bertahan ZOZO CHAMPIONSHIP, Tiger Woods.

Xander Schauffele, Justin Thomas, Rookie of the Year 2020 Scottie Scheffler, Juara PGA Championship Collin Morikawa, bintang baru bernama Matthew Wolff, dan pemegang 14 gelar PGA TOUR Adam Scott termasuk dari jajaran bintang yang sudah berkomitmen meramaikan persaingan.

Juara FedExCup 2020 Dustin Johnson juga sudah menegaskan komitmennya untuk tampil bersama No.2 Dunia jon Rahm. Keduanya akan melakoni debut pada turnamen yang semestinya dimainkan di Jepang ini. Adapun Rory McIlroy akan tampil untuk kedua kalinya setelah tahun lalu finis T3.

Meskipun ia bakal tampil untuk pertama kalinya pada turnamen ini, Johnson tidak merasa asing dengan Sherwood Country Club. Mertuanya, Wayne Gretzky berdomisili di sekitar lapangan dan juga menjadi anggota klub. Johnson sendiri sudah tiga kali bermain di lapangan ini saat mengikuti ajang Hero World Challenge. Tahun 2014 ia juga membukukan skor 61 di sana.

 

Dustin Johnson harus memastikan bebas dari gejala COVID-19 selama 72 jam setelah karantina 10 hari sebelum bisa dinyatakan dapat bertanding pada ZOZO CHAMPIONSHIP @ SHERWOOD. Foto: Getty Images.

 

 

Saat ini ia masih menjalani karantina setelah dinyatakan positif terpapar COVID-19 pada pekan lalu—ia terpaksa menunda debutnya pada THE CJ CUP @ SHADOW CREEK pekan ini. Setelah karantina 10 hari, ia harus dinyatakan tidak memiliki gejala COVID-19 selama, setidaknya, 72 jam sebelum dinyatakan bisa ikut bertanding. Jika kemudian ia dinyatakan sehat, Johnson tak bakal bisa mengikuti pro-am dan bakal langsung bertanding pada putaran pertama.

”Kami senang bisa menyambut sekelompok bintang elite dunia, yang dipimpin oleh juara bertahan Tiger Woods untuk ZOZO CHAMPIONSHIP @ SHERWOOD 2020. Dengan para peserta yang sangat tangguh dari jajaran top dunia, para juara FedExCup, jawara PGA TOUR dan Major, ajang ini dijamin menyuguhkan kompetisi yang menarik bagi para penggemar kami di Jepang, Amerika Serikat, dan seluruh dunia, dari rumah mereka masing-masing,” ujar Travis Steiner, Executive Director.

Menanti Rekor Baru
Setahun sudah berlalu sejak Tiger Woods menyamai rekor kemenangan sepanjang masa yang selama ini dipegang Sam Snead. Woods meraih gelar ke-82 dengan kemenangan tiga stroke pada gelaran perdana ZOZO CHAMPIONSHIP di Accordia Golf Narashino Country Club di Chiba, Jepang tahun lalu.

Woods memimpin turnamen ini sejak hari pertama. Dan di hadapan para penggemar golf Jepang yang sangat antusias, ia mengalahkan andalan tuan rumah, Hideki Matsuyama. Sementara Rory McIlroy dan Im Sungjae harus berbagi tempat ketiga pada ajang PGA TOUR pertama yang dimainkan di Jepang ini.

Sherwood merupakan lapangan karya Jack Nicklaus dan telah menjadi tuan rumah bagi turnamen gelaran Woods, Hero World Challenge dari 2000-2013. Woods sendiri memiliki catatan luar biasa ketika bermain di sini. Ia menjuarai turnamennya sendiri sebanyak lima kali (2001, 2004, 2006, 2007, dan 2011) dan lima kali finis di tempat kedua. Tak heran jika ia diperkirakan bisa memecahkan rekor dengan meraih kemenangan ke-83 pada pekan depan.

 

Penampilan Takumi Kanaya dalam debut PGA TOUR-nya sebagai seorang pegolf profesional menjadi sesuatu yang dinantikan para penggemar golf Jepang. Foto: Getty Images.

 

”Saya bersemangat untuk mempertahankan gelar saya pada ZOZO CHAMPIONSHIP. Memang sayang, kami tak bisa bermain di Jepang tahun ini, tapi Sherwood Country Club akan menjadi panggung yang sangat bagus dari sebuah kejuaraan yang luar biasa ini,” ujar Woods.

Matsuyama juga dipastikan berpartisipasi pada ajang yang menyediakan hadiah sebesar US$8 juta ini. Sejauh ini ia telah menjadi pegolf Jepang tersukses dalam sejarah PGA TOUR dengan catatan lima gelar. Selama tujuh musim berturut-turut, ia sukses menembus TOUR Championship dan finis di posisi 15 klasemen akhir FedExCup musim lalu berkat lima kali finis di sepuluh besar.

Para penggemar golf juga akan dapat menyaksikan partisipasi para pemain lain, seperti Rickie Fowler, Tommy Fleetwood, Phil Mickelson, Patrick Reed, Justin Rose, dan Jordan Spieth. Fowler secara khusus menyebut Sherwood sebagai lapangan ideal untuk dimainkan dari fairway. ”Tiger telah menjadi salah satu pemain iron terbaik sepanjang masa. Jadi, tempatkan bolanya di fairway dan mulai mencatatkan skor dari sana. Skema ini sangat cocok baginya, tapi semoga kami bisa mengalahkan sang juara bertahan pekan depan,” ujarnya.

Alumnus University of California-Berkeley Collin Morikawa dan pegolf asal Agoura Hills Matthew Wolff juga akan sama-sama melakoni debutnya pekan depan. Lapangan ini sendiri hanya berjarak 11 km dari Westlake High School, sekolah Wolff, bahkan lebih dekat ke Westlake Golf Course, tempatnya mengasah permainan dan swing-nya yang unik.

Menanti Bintang Muda Jepang
Sebagai turnamen yang digelar untuk memberi kesempatan berkembang bagi para pegolf Jepang, akan ada delapan pegolf Jepang yang bakal tampil. Namun, para penggemar di Jepang akan menantikan penampilan Takumi Kanaya, yang berniat untuk mengikuti jejak sukses Matsuyama. Pegolf berusia 22 tahun ini telah menjadi pegolf amatir No.1 Dunia dan menjuarai McCormack Medal 2020.

Selain Matsuyama dan Kanaya, para pegolf Jepang lainnya ialah Shugo Imahira, Rikuya Hoshino, Mikumu Horikawa, Naoki Sekito, dan Ryo Ishikawa. Satoshi Kodaira, pemenang RBC Heritage 2018, juga akan bertanding setelah mendapat undangan sponsor.