Kemenangan pada ZOZO CHAMPIONSHIP @ SHERWOOD pekan ini menjadi target yang sangat penting bagi Rory McIlroy.

Sebuah sejarah diharapkan tercipta pekan ini. Rory McIlroy menyadari hal ini. Tiger Woods berstatus juara bertahan ZOZO CHAMPIONSHIP, dengan turnamen ini dimainkan di Sherwood Country Club, lapangan yang menjadi ladang gelar bagi Woods. Kemenangan pada pekan ini membuat Woods menjadi pegolf tersukses sepanjang sejarah PGA TOUR dengan 83 kemenangan. Namun, McIlroy memiliki prioritasnya sendiri.

Pemegang dua gelar FedExCup ini jelas tak dapat menghindari bayangan Masters Tournament, yang bakal digelar dalam tiga pekan ke depan. Inilah satu-satunya gelar Major yang belum pernah ia menangkan untuk menuntaskan prestasi grand slam dalam kariernya. Sejauh ini hanya ada lima nama yang mewujudkan prestasi tersebut, termasuk Woods dan Jack Nicklaus.

Jelas sulit untuk tidak memikirkan ajang Major tersebut. Namun, McIlroy juga memiliki target yang serius pekan ini. Fokus utamanya jelas masih pada ZOZO CHAMPIONSHIP. Bagi pemain sekaliber dirinya, kemenangan pada pekan ini akan sangat penting, mengingat sepanjang tahun ini belum sekali pun ia menikmati kemenangan.

”Pekan ini memberi kesempatan bagus untuk bisa menang dan meramaikan persaingan dan saya pikir hal ini akan menjadi sebuah langkah besar jika bisa mewujudkannya.” — Rory McIlroy.

”Yang mau saya bilang, kami memainkan empat putaran, dan ada kesempatan untuk menjuarai sebuah ajang PGA TOUR. Jadi, itulah yang pertama-tama dan terutama menjadi fokus saya. Sudah setahun persis sejak terakhir saya meraih kemenangan. Saya belum menang lagi sejak di China (pada WGC-HSBC Champions) tahun lalu,” ujar pegolf berusia 31 tahun ini.

”Pekan ini memberi kesempatan bagus untuk bisa menang dan meramaikan persaingan dan saya pikir hal ini akan menjadi sebuah langkah besar jika bisa mewujudkannya. Saya belum pernah benar-benar bersaing sejak kembali berkompetisi pasca-periode karantina. Kalau bisa bersaing pekan ini dan berpeluang menang, pasti akan sangat bagus dari sisi percaya diri. Namun, sudah jelas, melihat beberapa pekan ke depan dan menempatkan diri dalam tekanan dan berusaha memenangkan sebuah turnamen adalah hal yang sangat penting.”

Pada musim 2018-2019 McIlroy meraih tiga kemenangan, termasuk menjuarai THE PLAYERS Championship 2019 dan TOUR Championship. Namun, dalam upayanya mempertahankan gelar FedExCup musim lalu, ia harus finis di posisi ke-8. Seperti pengakuannya, performanya sejak golf kembali dipertandingkan bulan Juni lalu amat jauh dari standardnya. Ia hanya dua kali finis di sepuluh besar. Pekan lalu ia hanya finis di posisi T21 pada THE CJ CUP @ SHADOW CREEK, turnamen yang juga harus dipindahkan ke AS dari negara asalnya, Korea Selatan.

McIlroy segera bertanding di lapangan yang kerap menjadi tempat bermain para pesohor Hollywood. Dan suasana ini membangkitkan suasana positif yang ia harapkan bisa memberinya keunggulan dan meraih kemenangan pertamanya tahun 2020 ini.

 

Dua kemenangan dalam dua turnamen PGA TOUR Champions ikut meningkatkan percaya diri Phil Mickelson untuk bersaing dengan generasi muda dalam debutnya pada ZOZO CHAMPIONSHIP @SHERWOOD. Foto: Getty Images.

 

”Ada beberapa kenangan positif di sini. Bermain dalam turnamen Tiger waktu itu, putaran kompetitif pertama saya dengan Tiger justru saya mainkan di Sherwood. Keren juga rasanya kalau mengingat-ingat peristiwa itu,” ujarnya. ”Saya selalu menikmati bermain di sini. Ini lokasi yang sangat bagus untuk sebuah turnamen. Ketika turnamen ini diumumkan akan dimainkan di sini dan bukan di Jepang, saya merasa bersemangat. Saya pikir ada banyak yang tak sabar bermain di sini.”

Semangat yang serupa juga diungkapkan oleh Phil Mickelson. Veteran berusia 50 tahun ini telah memenangkan dua gelar PGA TOUR Champions dalam dua partisipasinya. Pemegang 44 gelar PGA TOUR ini juga bersemangat untuk mengadu kemampuannya dengan para pegolf muda dalam debut ZOZO CHAMPIONSHIP hari ini.

”Saya bersemangat bisa ada di sini dan mengikuti kejuaraan besar yang tak jauh dari rumah saya,” ujar Mickelson, yang juga merupakan warga California ini. ”Ini lapangan yang sangat bagus. Kondisinya fenomenal. Saya bersemangat untuk bersaing dan membawa bekal kemenangan pada Champions Tour minggu lalu dan berusaha bermain, bersaing menghadapi para pemain muda. Ini kesempatan yang menyenangkan buat saya. Saya merasa memiliki percaya diri yang lebih kali ini dan berharap bisa membawa semangat itu juga pekan ini.”

Matthew Wolff, Collin Morikawa, dan Viktor Hovland jelas menjadi beberapa generasi muda yang Mickelson sebutkan. Wolff sendiri akan memainkan dua putaran pertamanya bersama Woods. Ini hal yang pertama kalinya bakal ia alami. Besar di lingkungan yang tak jauh dari lapangan dan telah menjuarai satu gelar PGA TOUR, Wolff jelas bersemangat untuk bisa tampil maksimal.

”Jika ia meraih kemenangan ke-83 itu, pasti terasa keren karena saya bisa bermain bersama dia dalam dua putaran pertama.” — Matthew Wolff

”Meksi bakal terasa mengagumkan bisa melihatnya, saya takkan berfokus pada Tiger, saya akan fokus pada diri sendiri dan permainan saya demi memenangkan turnamen ini,” ujar pemiliki salah satu swing yang tak lazim ini.

”Pastilah Anda ingin membuat dia terkesan dan main bagus di depannya, tapi pada akhirnya, bukan itu alasan saya ke sini. Saya ke sini untuk menjuarai sebuah turnamen dan kalau hal itu memang terjadi, ya terjadilah. Namun, seperti yang saya bilang, saya akan mengambil pengalaman ini dan menikmatinya karena rasanya pasti menyenangkan memainkan lapangan yang tak jauh dari rumah, terutama dengan Tiger. Saya sudah memikirkan cara dia membawa dirinya dan apa yang telah ia lakukan pada olahraga ini sungguh sulit dipercaya. Jika ia meraih kemenangan ke-83 itu, pasti terasa keren karena saya bisa bermain bersama dia dalam dua putaran pertama.”

Tahun lalu Woods memastikan gelar ke-82 dengan keunggulan tiga stroke. Kemenangan di Jepang itu membuatnya menyamai rekor kemenangan Sam Snead.