Kiradech Aphibarnrat mendapat spot pada Valspar Championship pekan ini menyusul mundurnya Tyrrell Hatton.

Satu-satunya wakil Asia Tenggara pada kancah PGA TOUR, Kiradech Aphibarnrat akan segera melakoni debutnya pada ajang Valspar Championship hari Kamis besok (29/4). Kepastian ini ia peroleh menyusul mundurnya pegolf Inggris, Tyrrell Hatton menyusul hasil positif COVID-19 yang ia peroleh.

Kiradech sendiri menjadi pemain cadangan pertama untuk turnamen yang akan dimainkan di Innisbrook Resort, Palm Harbor, Florida ini. Peluang yang ia peroleh pada Selasa kemarin jelas sangat berharga baginya. Kesempatan ini memberinya peluang untuk mengubah peruntungannya, setelah hanya lolos cut sekali dalam lima ajang PGA TOUR yang ia ikuti pada tahun 2021 ini.

Pekan lalu ia sempat berpasangan dengan pegolf India Arjun Atwal pada ajang Zurich Classic of New Orleans. Sayangnya, keduanya hanya bisa bermain 71 dan 79 sehingga harus pulang lebih awal dari kompetisi beregu tersebut.

Dengan mundurnya Hatton, Kiradech akan bermain bersama Phil Mickelson dan Patrick Reed dalam dua putaran pertama.

Kiradech sadar bahwa ia mesti bermain bagus untuk mempertahankan kartu PGA TOUR. Saat ini ia berada di peringkat 184 pada klasemen FedExCup, dengan hanya mereka yang berada di 125 besar pada Musim Reguler bulan Agustus ini yang bisa mempertahankan hak keanggotaan, sekaligus mengikuti rangkaian FedExCup Playoff. Finis terbaiknya musim ini terjadi pada Bermuda Championship bulan November 2020 lalu, ketika ia finis T11.

Wakil Asia lain yang akan bertanding pada pekan ini termasuk Im Sungjae, An Byeonghun, dan Zhang Xinjun. Veteran Korea K.J. Choi, yang pernah menang dua kali di Innisbrook, juga akan ikut bersaing, bersama pegolf No.1 Dunia dan No.1 FedExCup Dustin Johnson, Justin Thomas, dan peraih medali emas Olimpiade Justin Rose.

Paul Casey, pegolf pertama yang memenangkan ajang ini dua kali berturut-turut pada tahun 2018 dan 2019 berniat untuk meraih kemenangan ketiganya, setelah ajang ini menjadi salah satu korban pandemi COVID-19 tahun lalu.