K.J. Choi menampilkan performa memukau untuk bersaing dengan para pemain muda pada putaran pertama Farmers Insurance Open.

Jarak pukul rata-ratanya boleh jadi membuatnya berada di jajaran bawah dari seluruh peserta Farmers Insurance Open kali ini. Namun, fakta itu tidak menghambat K.J. Choi untuk bersaing di jajaran atas klasemen sementara.

Pegolf gaek berusia 50 tahun ini seakan memutar kembali waktu dan bermain seperti ketika ia masih muda. Pada putaran pertama yang ia mainkan di North Course di Torrey Pines, Choi menorehkan skor 6-under 66 dan tak mendapat satu bogey pun. Hasil pada putaran pertama ini menempatkannya di peringkat empat, terpaut dua stroke dari duo pimpinan klasemen, Patrick Reed dan Alex Noren.

Turnamen yang diikuti 156 peserta ini akan memainkan dua putaran pertama, masing-masing di North dan South Course sebelum cut-off. Dan Choi saat ini menempati posisi yang sangat aman dengan kemampuannya melakukan pukulan lurus.

 

 

Rata-rata jarak pukulnya memang hanya 261 meter, hanya lebih baik sekitar 10 meter ketimbang angka rata-rata terendah berikutnya, yaitu sekitar 246 meter (atas nama Denny McCarthy dan Tim Wilkinson). Toh akurasi dan konsistensi permainan iron miliknya memastikan Choi memukul ke 10 fairway dan memenuhi 15 green in regulation. Akurasi demikianlah yang membantunya membukukan birdie di hole 4, 6, 7, 10, 13, dan 17.

“Renovasi lapangan di North Courae kini membuat fairway menjadi lebih sempiIt dan terasa lebih panjang dan green-nya juga terasa lebih sulit. Fokus saya hari ini ialah mempertahankan bola tetap di fairway dan saya melakukan pukulan cut yang tinggi dan hasilnya sangat bagus. Ketika bola saya ada di fairway, saya kemudian bisa memasukkan putt. Saya bahkan memasukkan putt dari jarak sekitar 9 meter, jadi saya bilang, ayo kita lanjutkan. Jadi, hari ini saya beruntung, 6-under adalah awal yang sangat bagus,” papar Choi, yang telah mengoleksi delapan gelar PGA TOUR, dengan THE PLAYERS Championship 2011 sebagai gelar terakhirnya.

Sejak resmi berusia 50 tahun pada bulan Mei 2020 lalu, Choi mulao membagi waktu kompetisi menghadapi para pemain muda lewat ajang PGA TOUR, sembari juga fokus pada ajang PGA TOUR Champions, yang memang ditujukan bagi mereka yang berusia 50 tahun ke atas.

”Pada PGA TOUR, saya lebih fokus untuk memukul bola ke fairway, supaya bola saya tidak meleset dari fairway.” — K.J. Choi.

Kembalinya ia pada Farmers Insurance Open juga membangkitkan sejumlah kenangan berkesan baginya. Ia telah dua kali menjadi runner-up pada ajang ini, yaitu pada tahun 2014 dan 2016, meski harus gagal lolos cut dalam tiga partisipasi terakhirnya di Torrey Pines, lapangan yang juga akan menjadi tuan rumah bagi U.S. Open bulan Juni 2022 mendatang.

Adapun rekan senegara Choi, Kim Siwoo, yang pekan lalu menuntasja penantianya sebagai juara, masih melanjutkan performanya dengan menorehkan skor 68 di North Course. Skor serupa juga dibukuan oleh Noh Seungyul dan Anirban Lahiri. Bintang Korea lainnya Im Sungjae mengawali dengan skor 69, sedang Zhang Xinjun bermain dengan skor 7p untuk berada di posisi T48.

Choi sendiri merasa senang bisa bersaing langsung dengan generasu oemain bintang masa kini, meski yang lain jelas melihat betapa jarak pukulnya tak istimewa, bahkan jauh di belakang mereka.

Toh Choi sudah puas dengan ungkapan “Drive untuk pamer dan putt untuk menang.”

“Yang sedikit berbeda adalah pada setup lapangan. Pada PGA TOUR, saya lebih fokus untuk memukul bola ke fairway, supaya bola saya tidak meleset dari fairway. Selain itu, para pemain muda juga jauh lebih bersemangat, kompetisinya juga tinggi. Namun, Champions Tour juga tidak mudah. Para pemain di jajaran 12 atau 13 besar juga sangatlah tangguh dan mereka mahir memasukkan putt, serta melakukan hal lainnya juga. Saya berada pada peluang terakhir mengikuti PGA TOUR tahun 2021 dan (kalau berada di luar peringkat) 125 pada klasemen FedExCup, tahun depan saya akan mencoba bermain pada Champions Tour,” tandas Choi.