Juara bertahan Panasonic Open Japan Prayad Marksaeng siap mempertahankan gelarnya setelah pada putaran ketiga kemarin (22/4) berhasil mengumpulkan total skor 9-under 204. Ia membukukan 4-under 67 dan hanya berselisih satu pukulan dengan pimpinan klasemen.

Pegolf asal Thailand berusia 51 tahun ini menempati posisi kedua dengan dua pegolf tuan rumah, Hiroshi Iwata dan Mikumu Horikawa. Bekal meraih sejumlah gelar di Jepang bakal memberinya motivasi penuh, terutama untuk mempertahankan gelarnya ini.

Prayad sempat menjalani operasi lasik untuk memperbaiki penglihatannya. Namun, hasil operasi tersebut tampaknya belum ia rasakan maksimal. Satu-satunya bogey yang ia dapatkan di hole 16 ia sebut dikarenakan ia tak bisa melihat bola dengan jelas lantaran langitnya terlalu terang.

”Besok (hari ini) akan menjadi pertarungan yang sangat menarik buat saya. Saya akan berjuang. Saya lebih memilih menguntit pimpinan karena saya bisa main agresif, apalagi memang begitu gaya main saya,” ujar Prayad.

Pimpinan klasemen pada akhir putaran ketiga ialah Hwang Junggon asal Korea. Setelah main 6-under 65, ia mengumpulkan total 10-under. Pegolf Korea ini akan berusaha untuk menjuarai gelar Japan Golf Tour keempat dalam kariernya. Prestasi terbesarnya ia peroleh pada 2012 ketika finis di peringkat enam pada Order of Merit JGTO.

”Kondisinya agak berangin pada awal putaran. Saya kesulitan membaca jarak pukul. Tapi kondisinya menjadi lebih baik pada sembilan hole kedua dan saya bisa mendapat lima birdie,” ujar Hwang. ”Saya mengawali pekan ini dengan terlalu berharap, tapi saya merasa amat percaya diri setelah hari ini (kemarin). Hanya saja, saya tak mau menambah beban buat saya dan finis lima besar atau sepuluh besar jadi target saya.”

Sementara itu, Jason Knutzon yang memimpin dalam dua putaran awal harus terlempar ke peringkat T15 setelah kemarin bermain dengan 4-over 75.

Putaran terakhir tengah berlangsung di Chiba Country Club, Umesato Course. dan akan memberikan tontonan yang seru.  Ajang ini sendiri merupakan turnamen kolaborasi Asian Tour dan Japan Golf Tour yang ketiga pada tahun ini.