Para wakil Asia akan bertanding pada Arnold Palmer Invitational dan bersiap mengikuti sukses Im Sungjae menjuarai ajang PGA TOUR.

Kemenangan Im Sungjae pada PGA TOUR pekan lalu sepertinya bakal membuat publik melihat jajaran pemain Asia pada pekan ini. Arnold Palmer Invitational presented by Mastercard, yang akan dimulai Kamis (5/3) besok, menjadi panggung spesial lain untuk melihat bagaimana wakil Asia lainnya bakal berusaha mengikuti jejak Im tersebut.

Im, yang baru berusia 21 tahun, meraih kemenangan mengesankannya pada The Honda Classic, sekaligus mengukuhkan statusnya sebagai salah satu bintang baru golf. Sejauh ini, prestasinya juga sudah mentereng dengan meraih status Player of the Year Korn Ferry Tour 2018 dan Rookie of the Year PGA TOUR 2019. Ia juga menikmati debut mengesankan pada Presidents Cup dengan memberi 3,5 poin bagi Tim Internasional, termasuk menang 4&3 atas Juara U.S. Open Gary Woodland di partai tunggal.

Rekan senegaranya, An Byeonghun juga akan tampil bersama para pemain tangguh Asia lainnya di Bay Hill Club and Lodge, tuan rumah Arnold Palmer Invitational presented by Mastercard. Juara bertahan Francesco Molinar, Juara FedExCup Rory McIlroy, pegolf Australia Adam Scott, dan Brooks Koepka pun meramaikan pekan ini.

An, yang juga melakoni debut Presidents Cup bulan Desember 2019 lalu, bakal berjuang meraih kemenangan PGA TOUR pertamanya, terutama setelah pekan lalu finis T4, tiga stroke di belakang Im pada The Honda Classic. Ia memulai turnamen itu dengan skor 76, tapi berhasil meramaikan persaingan dan meraih finis top 10 kelimanya musim ini.

“Saya hanya sedikit merasa gugup (pada Honda Classic) ketimbang bermain pada Presidents Cup, jadi pengalaman seperti itu benar-benar menolong saya.” – Im Sungjae

“Sedikit kecewa juga tidak menang, tapi T4 jauh lebih baik daripada T132 setelah putaran pertama,” cuit An lewat akun Twitternya.

Ia kini ada di peringkat 19 klasemen FedExCup dan bakal bermain di Bay Hill, lapangan yang kerap memberinya percaya diri. Tak heran jika ia merasa demikian, lantaran rumahnya pun berada di Orlando. Tahun lalu, ia finis T10, sementara setahun sebelum itu ia finis T14.

Im, kini ada di peringkat 2 klasemen FedExCup di belakang Justin Thomas, rasanya bakal memimpikan memenangkan dua turnamen berturut-turut setelah tahun lalu, dalam debutnya pada turnamen ini ia finis T3. Ia tak ragu menyebut pengalamannya bersaing pada Presidents Cup ikut memberi kontribusi bagi kemenangannya.

“Bermain bagi Kapten Ernie (Els) memberi pengalaman yang sangat besar. Setiap orang ingin menang. Saya hanya sedikit merasa gugup (pada Honda Classic) ketimbang bermain pada Presidents Cup, jadi pengalaman seperti itu benar-benar menolong saya,” ujar Im, yang ada di peringkat 4 klasemen Tim Internasional, setelah Marc Leishman, Cameron Smith, dan Adam Scott.

 

Jazz Janewattananond melakoni debutnya pada Arnold Palmer Invitational presented by Mastercard pekan ini. Foto: Khalid Redza/Asian Tour.

 

Sementara itu, pegolf China Zhang Xinjun, juga berharap bisa memberi kesan meyakinkan dalam debutnya pada turnamen pekan ini. Setelah dua kali finis di sepuluh besar pada Safeway Open dan Houston Open pekan ini, pegolf berusia 32 tahun ini akan berusaha memperbaiki posisinya, yang kini ada di peringkat 58 FedExCup.

Nama lain yang patut disimak ialah Jazz Janewattananond, yang juga bakal melakoni debutnya di Bay Hill. Di sinilah rekan senegaranya, Kiradech Aphibarnrat finis T6 dua kali pada tahun 2015 dan 2016. Bendera Thailand kini diwakili oleh Jazz, Juara Order of Merit Asian Tour 2019, setelah Kiradech tak bakal tampil kali ini.

“Saya sangat bersemangat untuk memainkan turnamen ini,” ujar Jazz, yang finis T53 pada WGC-Mexico Championship dua pekan lalu. “Ini menjadi turnamen pertama saya mengikutui ajang ini. Saya selalu melihat mereka bermain di TV dan saya sangat senang dengan fakta bahwa saya bermain menghadapi mereka saat ini. Saya pikir tak perlu penjelasan lagi untuk hal itu. Turnamen-turnamen, seperti THE PLAYERS, Arnold Palmer, WGC, Anda bermain dengan para pemain terbaik di dunia dan Anda menempatkan diri sendiri di sana. Saya penasaran melihat seberapa jauh perbedaan diri saya dengan para pemain terbaik di dunia,” ujar Jazz, yang berhak main pada turnamen ini setelah berada di jajaran 50 besar dunia.

Pemain Asia lainnya pekan ini ialah C.T. Pan dari China Taipie, Hideki Matsuyama dari Jepang, dan Kang Sung asal Korea. Adapun pegolf India, Anirban Lahiri juga tampil pada pekan ini untuk berusaha menampilkan performa terbaiknya demi meningkatkan posisinya di klasemen FedExCup. Lahiri saat ini ada di periongkat 207.