Padraig Harrington akan kembali berkompetisi untuk pertama kalinya dalam tujuh bulan pada ajang Dubai Duty Free Irish Open.

Peraih tiga gelar Major asal Irlandia, Padraig Harrington akan mengikuti pertandingan kompetitif pertamanya dalam tujuh bulan terakhir. Ia akan tampil pada ajang Dubai Duty Free Irish Open di Galgorm Castle Club pada 24-27 September mendatang. Tak sekadar kembali berkompetisi, Juara Indonesia Open 2014 ini juga mengincar kemenangan kedua pada ajang nasional terbukanya ini.

Semestinya, tanggal 24-27 September itu menjadi duel Tim Eropa menghadapi Tim Amerika Serikat pada ajang Ryder Cup di Whistling Straits. Dan Harrington semestinya memimpin kubu Eropa untuk mempertahankan trofi yang mereka raih di Perancis. Sayangnya, pandemi COVID-19 memaksa ajang dua tahunan ini diundurkan ke tahun 2021. Kondisi tersebut memudahkan Harrington untuk memutuskan bertanding di Galgorm Castle Golf Club untuk pertama kalinya.

Ajang European Tour terakhir yang ia ikuti ialah Omega Dubai Desert Classic pada bulan Januari. Sementara turnamen kompetitif terakhir ia ikuti pada Arnold Palmer Invitational, bulan Maret lalu, persis sebelum pandemi memaksa kompetisi di seluruh dunia dihentikan.

Meski demikian, pegolf asal Dublin ini menegaskan dirinya bersemangat untuk kembali ke Irlandia. Ia sendiri pernah menjuarai ajang nasional terbukanya ini pada tahun 2007. Kemenangannya kala itu menjadi pemicu rangkaian prestasi mengagumkan yang ia bukukan, termasuk meraih 3 gelar Major dalam 13 bulan.

”Saya bersemangat untuk kembali mengalirkan semangat kompetitif dan semoga bisa menampilkan performa yang bagus bagi para penonton televisi.”

”Saya tak sabar untuk kembali berkompetisi pada ajang Dubai Duty Free Irish Open,” ujar Harrington. ”Turnamen ini jelas mendapat tempat yang sangat spesial dalam hati saya dan saya kira ini kebetulan yang sangat bagus karena jatuhnya pada pekan yang mulanya dijadwalkan untuk Ryder Cup 2020.”

Harrington mengakui tujuh bulan adalah waktu yang sangat lama baginya. Meskipun ia sangat ingin meraih kemenangan kedua di negerinya sendiri, ia sendiri menyebut sulit untuk mengharapkan sesuatu. ”Terutama tanpa adanya penggemar tuan rumah yang selalu menyemangati saya. Namun, saya bersemangat untuk kembali mengalirkan semangat kompetitif dan semoga bisa menampilkan performa yang bagus bagi para penonton televisi,” ujarnya.

Shane Lowry, Juara The Open 2019 juga bakal ikut bertanding. Bagi pegolf Irlandia Utara ini, konfirmasi tersebut akan membawanya pulang setelah 14 bulan berlalu usai ia mencatatkan kemenangan enam stroke atas pegolf Inggris, Tommy Fleetwood, di Royal Portrush Golf Club.

Kala itu, Lowry mengangkat Claret Jug dengan disaksikan para penggemar. Kali ini ia akan bertanding dengan semangat yang sama dengan Harrington, yaitu menjuarai turnamen ini untuk kedua kalinya. Hanya saja, ia takkan berhadapan dengan para penonton lagi, menyusul rencana kesehatan medis yang digariskan oleh European Tour, yang diterapkan sejalan dengan panduan Public Health England.

Penyelenggaraan kali ini di Galgorm Castle menandakan kali keempat ajang Irish Open ini diselenggarakan di Irlandia Utara, dan pertama kalinya di Galgorm. Tahun 2012, Dubai Duty Free Irish Open digelar untuk pertama kalinya dalam 59 tahun di Royal Portrush. Royal County Down mendapat giliran pada 2015, sedangkan Portstewart Golf Club menjadi tuan rumah pada tahun 2017.