Pegolf asal China Feng Shanshan mengukuhkan posisi untuk menjadi pemain pertama yang mempertahankan gelar LPGA Tour musim ini ketika ia kembali menunjukkan permainan yang luar biasa pada putaran kedua Toto Japan Classic dengan 9-under 63.

Pada putaran kedua itu, Feng mencatatkan tujuh birdie dan sebuah eagle. Total skor 15-under 129 membuatnya unggul dua stroke dari pesaing terdekatnya yang juga merupakan pemain tuan rumah, Ai Suzuki. Keunggulan dua stroke ini juga persis seperti tahun lalu ketika ia akhirnya berhasil menjuarai turnamen ini.

”Yang berjalan dengan baik kali ini ialah putting saya. Tiga hole pertama dengan birdie itu tidak saya dapatkan dari jarak yang sangat pendek, dan di hole ketiga, setelah memukul bola dan bola bergulir hingga tengah jalan, saya menoleh ke Mercer, kedi saya, dan berkata pada diri sendiri, ’Astaga, bolanya bakal masuk!’ dan bolanya pun masuk,” tutur Feng.

”Saya kaget karena itu bukan awal yang biasa untuk memulai sebuah putaran. Tapi setelah itu saya bisa mempertahankan putting saya yang bagus dan bisa finis 9-under.”

Feng membukukan lima birdie di tujuh hole pertamanya pada putaran kedua Toto Japan Classic yang dimainkan di Taiheiyo Club Minori Course tersebut. Performanya inilah yang terus melambungkan posisinya.

Namun, pegolf tuan rumah, Ai Suzuki berhasil membukukaan 6-under dalam sembilan hole terakhirnya untuk bersaing dengan Feng dengan berselisih jarak hanya dua stroke.

Feng sendiri saat ini tengah memburu gelar LPGA keduanya pada musim ini setelah sebelumnya menjuarai LPGA Volvik Championship pada bulan Mei lalu. Dalam dua turnamen sebelumnya, ia berhasil finis di peringkat T2 dan T3.

Feng menyebut peran para penggemarnya yang mendorongnya untuk bermain dengan baik. Setelah finis runner-up pada Sime Darby LGPA Malaysia, dengan catatan rekor dalam empat tahun terakhir 1-T2-1-T2, tak heran jika kemudian performanya di Ibaraki menjadi sangat bagus.

”ini bukan pertama kalinya saya memimpin turnamen. Tapi jelas ini pertama kalinya saya berpeluang untuk mempertahankan gelar,” ujar Feng lagi. ”Jelas ketika pertama kali datang saya berpikir, kalau bisa melakukan hal tersebut tentu bakal luarbiasa. Tapi hal terpentingnya ialah menikmati seluruh proses dan bermain dengan Ai pada putaran terakhir tentu akan menyenangkan.”

Sponsor utama turnamen ini, Toto, memberikan bonus tambahan pada ajang ini. Selain memberikan tambahan 500.000 yen (sekitar US$4.383) bagi pemain yang berhasil membukukan eagle di hole 17—Ai Suzuki, Nasa Hataoka, Sarah Jane Smith, dan MichelleWie berhasil melakukannya—uang senilai 300.000 yen (sekitar US$2.630) akan diberikan kepada pemain dengan putaran terendah. Sementara bagi pemenang turnamen, selain mendapat cek uang sebesar US$225.000, ia juga akan membawa pulang Mercedes-Benz GLA 180 dan kalung mutiara, plus pasokan yogurt, telur, dan beras selama setahun.