OLEH || CHUAH CHOO CHIANG, Senior Director Communications PGA TOUR, di Kuala Lumpur

Komentar terkini dari Johnny Miller, mantan pegolf profesional yang kini menjadi selebriti komentator, pada jumpa pers perpisahannya masih benar-benar sangat berharga.

Sembari membahas sejumlah momen istimewa dalam kariernya, Miller mengungkapkan, “Mungkin seharusnya hanya ada lima kejuaraan di golf, THE PLAYERS Championship, dan kemudian keempat Major, dan sisanya hanya bisa menjadi turnamen.”

Tentunya, apresiasi Miller dengan menempatkan THE PLAYERS Championship pada jajaran yang sama dengan keempat Major menjelaskan bobot turnamen flagship PGA TOUR tersebut, dan betapa tinggi standar tiap aspek dari THE PLAYERS menonjolkan prestise dan kesempurnaan.

Pernyataan pria berusia 71 tahun itu menandakan apa yang telah ia lihat sejauh ini. Pertama sebagai kompetitor sejati yang telah menjuarai 25 gelar PGA TOUR, termasuk dua Major, sebelum kemudian menjadi analis golf terkemuka untuk NBC, di mana komentarnya yang penuh warna dan murni tanpa batasan membuatnya sulit ditandingi di meja komentator.

Selama bertahun-tahun, para pegolf, penggemar, dan media sering memperdebatkan apakah THE PLAYERS mesti disertakan sebagai Major kelima bagi golf pria. Dalam realitanya, kejuaraan ini, yang, tak pelak lagi, menampilkan para pemain terkuat yang dikumpulkan dari seluruh dunia dan bermain di lapangan yang bagi pemain dianggap sebagai ujian termurni dalam golf, tampak menonjol sendirian. Dan tak boleh dilupakan pula, kejuaraan ini menawarkan total hadiah uang US$12,5 juta ketika ajang ini dimainkan 14-17 Maret 2019, pekan ini.

Tiger Woods telah menjuarai THE PLAYERS dua kali dan berusaha menyamai rekor Jack Nickaus yang sudah mengoleksi tiga kemenangan. Foto: Getty Images.

“Ini pertunjukan kesempurnaan kami,” ujar Komisioner PGA TOUR Jay Monahan.

Jajaran pemenangnya meliputi nama-nama terkemuka, mulai dari (Jack) Nicklaus sampai (Greg) Norman, (Tiger) Woods hingga (Phil) Mickelson, (Fred) Coupes sampai (Adam) Scott. Dan dengan kebangkitan kembali Tiger Woods, yang sendirinya memegang dua gelar THE PLAYERS, melanjutkan upayanya melampaui rekor 82 kemenangan PGA TOUR milik Sam Snead, para penggemar bisa menantikan lebih banyak drama pada THE PLAYERS yang dimainkan di TPC Sawgrass pekan ini.

Woods, yang hanya tertinggal dua kemenangan lagi dari Snead, jelas mengincar kemenangan ketiga THE PLAYERS. Apalagi dengan demikian ia bakal mengikuti jejak Jack Nicklaus yang memenangkan kejuaraan ini sampai tiga kali. “Saya memiliki kebanggaan bisa bermain bagus pada ajang-ajang terbesar. Jelas yang saya maksud ialah keempat Major, THE PLAYERS, dan World Golf Championships. Saya pikir rekor saya pada ajang-ajang tersebut cukup bagus,” ujar Woods.

Tahun ini, THE PLAYERS digelar pada waktu yang berbeda, di mana PGA TOUR menampilkannya dua bulan lebih awal daripada ketika sebelumnya diadakan pada bulan Mei. Juara bertahan Webb Simpson yakin, pergantian waktu penyelenggaraan ini sangatlah brilian.

“Saya pikir waktu penyelenggaraan ini akan memberikan prestise lebih besar bagi ajang ini,” ujar Simpson. “Ketika sebelumnya digelar pada bulan Mei, kami sudah memiliki turnamen yang sangat besar dalam kalender, The Masters. Kini ajang ini digelar bulan Maret, jadi saya pikir musim ini, tiap turnamen jelas turnamen besar, tapi ini merupakan turnamen pertama yang sangat besar tahun ini, dansaya pikir sangatlah spesial bisa mengetahui bahwa ketika para peserta datang ke sini, mereka tahu bahwa para pemain terbaik di dunia akan berada di sini untuk pertama kalinya, mungkin sepanjang musim, untuk bersaing memperebutkan trofi ini.”

Sentimen tersebut juga tidaklah sirna dari juara FedExCup 2016 Rory McIlroy, yang tiga kali finis di 10 besar pada THE PLAYERS. “Saya sangat menyukainya karena Anda mendapatkan lima turnamen besar tiap bulan, mulai maret hingga Juli, dan kemudian berpuncak pada FedExCup Playoff pada bulan Agustus,” ujar McIlroy. “Jadi, ini jadwal yang lebih padat dan bagi para penggemar hal ini bakal sangat bagus karena Anda bakal melihat para pegolf terbaik di dunia bermain lebih sering lagi di turnamen yang sama.”US$12

Untuk merayakan peralihan tanggal penyelenggaraan ini, juara THE PLAYERS 2019 akan mengangkat trofi pertama yang didesain oleh Tiffany & Co. yang terbuat dari sterling silver dan emas 24K. Trofi ini dibuat dengan teknologi 3D dan akan membantu meluncurkan ajang PGA TOUR ini ke era yang baru.

“Kemenangan THE PLAYERS merupakan salah satu momen yang paling siginifikan dan dramatis buat saya.” – K.J.Choi

Dengan menggunakan proses yang disebut “electroforming”, Tiffany & Co dan PGA TOUR mengawali desain ini dengan inspirasi pegolf yang melakukan swing dari logo PGA TOUR yang ikonik. Kemudian dengan model komputer yang canggih, para desainer menerapkan aspek-aspek dari tiap 38 juara berbeda THE PLAYERS yang dipadukan.

Bintang golf Korea, K.J. Choi, pegolf Asia pertama yang menjuarai THE PLAYERS pada tahun 2011, mendapat kehormatan menyumbangkan sebagian dari karakteristiknya untuk disertakan dalam trofi yang baru ini. “Trofinya tampak indah dan saya tahu ada proses yang rumit untuk membuatnya,” ujar Choi, yang merupakan pegolf Asia tersukses di PGA TOUR dengan koleksi 8 gelarnya. “Kemenangan THE PLAYERS merupakan salah satu momen yang paling siginifikan dan dramatis buat saya. Ada begitu banyak penggemar Korea yang menangis dan menyemangati saya hari itu dan saya masih mengingatnya dengan sempurna, meskipun hal itu terjadi hampir 10 tahun lalu.”

Upaya pemain Asia untuk mencatatkan kemenangan THE PLAYERS ketiga akan dilakukan oleh para pemain seperti Kiradech Aphibarnrat dari Thailand, Li Haotong asal China, Anirban Lahiri dari India, C.T. Pan asal China Taipei, Hideki Matsuyama dari Jepang, dan juara 2017 Kim Siwoo asal Korea. Mereka akan bersaing dengan para pegolf terbaik dunia pekan ini.

Kim yang berusia 23 tahun sempat mengejutkan dunia dengan kemenangannya dua tahun lalu, yang menempatkannya dalam salah satu folklor golf dan juara termuda THE PLAYERS. Ia sendiri yakin para pegolf Asia bisa menantang gelar di TPC Sawgrass.

“Saya merasa bangga tiap kali berada di TPC Sawgrass,” ujar Kim. “Ini tempat yang sangat spesial buat saya. Rasanya seperti lapangan rumah buat saya sejak saya menang di sini.”

Leave a comment