Arjun Atwal mengharapkan kombinasi golf yang solid ketika ia berpasangan dengan Kiradech Aphibarnrat pada Zurich Classic of New Orleans pekan ini.

Pegolf veteran asal India Arjun Atwal memprediksi duetnya dengan bintang Thailand Kiradech Aphibarnrat pada Zurich Classic of New Orleans akan menghadirkan permainan yang solid. Keduanya pun berniat untuk memberi kejutan bagi para pemain bintang yang ikut meramaikan persaingan di TPC Louisiana ini.

Ajang yang memperebutkan total hadiah sebesar US$7,4 juta ini akan menampilkan 80 tim dalam pertandingan yang dihadirkan dengan sejumlah format. Format Four-Ball akan digunakan pada putaran pertama dan ketiga, sedangkan Foursome (alternate shot) akan diberlakukan pada putaran kedua dan final.

Jon Rahm dan Ryan Palmer akan berusaha mempertahankan gelar yang mereka raih tahun 2019 lalu. Mereka jelas berniat menyimpan trofi kemenangan setelah tahun lalu turnamen ini tak dapat dilangsungkan akibat pandemi COVID-19. Pasangan lain yang akan berusaha mencuri kemenangan pada pekan ini ialah Xander Schauffele/Patrick Cantlay, Matthew Wolff/Collin Morikawa, Justin Rose/Henrik Stenson, Marc Leishman/Cameron Smith, Tony Finau/Cameron Champ, dan Im Sungjae/An Byeonghun.

Pegolf India pertama yang menjuarai ajang PGA TOUR itu merasa senang bisa memilih Kiradech. Keduanya juga merupakan mantan pegolf No.1 Asia dan telah memenangkan total tujuh gelar European Tour.

”Sulit melihat hal-hal yang tidak disukai dari Kiradech. Dia pemain yang keren dan dia juga bersikap santai, seperti halnya saya. Belum lama ini kami juga memainkan beberapa putaran bersama dan menyadari betapa permainannya mirip dengan saya, setidaknya pada kondisi terbaik kami. Saya tahu dia sedikit kesulitan dalam beberapa pekan terakhir, tapi saya pikir ia telah menemukan performanya kembali dan saya pikir Anda akan menyaksikan permainan golf yang luar biasa dari kami berdua,” tutur Atwal, yang kini berusia 48 tahun.

Kiradech sendiri memang masih belum menemukan permainan terbaiknya selama dua tahun terakhir. Ia sudah enam kali gagal lolos cut dari total sepuluh turnamen yang ia ikuti musim ini. Akibatnya, peluangnya mempertahankan kartu PGA TOUR mulai terancam. Itu sebabnya, ia juga berharap duetnya dengan salah satu pemain legendaris Asia ini akan memberikan hasil yang ia butuhkan.

 

Kiradech Aphibarnrat menilai keputusannya berpasangan dengan Arjun Atwal bisa membantunya menemukan permainan terbaiknya. Foto: Getty Images.

 

”Alasan mengapa saya memilih Arjun ialah karena dia merupakan salah satu pegolf terbaik yang pernah dimiliki Asia. Dia telah menang pada Asian Tour, European Tour, dan PGA TOUR dan alasan memilihnya tidak diragukan sama sekali. Dia juga orang yang menyenangkan, sikapnya sangat positif, dan saya tak sabar bermain bersama dia. Kami merasa nyaman dengan permainan kami dan saya yakin kami akan menikmati turnamen ini,” tutur Kiradech.

Pekan ini akan menjadi penampilan pertama keduanya dalam turnamen yang kini memiliki format beregu ini, meskipun Kiradech bakal lebih mengandalkan rekannya yang lebih berpengalaman ini. Arjun sempat finis di posiis kelima ketika bermain di TPC Louisiana tahun 2005 silam, saat itu ajang ini masih mengusung format strokeplay individu.

”Saya sudah menikmati sejumlah sukses di lapangan ini. Saya sempat memimpin dan sempat mengalami kecelakaan pada putaran ketiga, tapi saya menyukai lapangan ini dan sangat bersemangat untuk bermain dengan Kiradech,” ujar Atwal. ”Saya memang menanyakan kalau ia berminat untuk berduet dengan saya dan dia langsung menyambut ajakan ini karena menurutnya saya membawa keberuntungan. Gaya kami cukup mirip … dia bisa memukul fade kapan saya dan saya bisa memukul draw kapan saya mau. Jadi, kedua hal ini sangat cocok untuk kami dan kami akan menyusun strategi permainan. Short game kami juga cukup mirip, tapi miliknya sebenarnya lebih bagus lagi. Saya pikir kami akan menikmati pekan yang sangat baik. Satu hal yang pasti adalah kami akan menikmati bermain bersama.”

Kiradech berpikir perubahan pada format tim bisa memberinya kejutan, mengingat saat ini ia berusaha meningkatkan peringkatnya dari posisi 183 pada klasemen FedExCup. Hanya 125 besar pada akhir musim reguler yang bisa mempertahankan kartunya dan juga mengikuti FedExCup Playoff.

”Permainan saya cukup bagus beberapa hari terakhir. Kami sudah berlatih bersama dan saya pikir kami berpeluang untuk main bagus. Dua tahun terakhir ini saya memang belum menemukan permainan terbaik saya dan tidak menampilkan permainan terbaik, tapi sekarang rasanya sudah mengarah ke sana,” ujar Kiradech.

”Saya hanya butuh seseorang yang bisa dipercaya dan yakin pada saya dan Arjun adalah sosok yang tepat. Bakal menyenangkan bisa bermain dengan dia dan saya juga ingin berterima kasih kepadanya karena menghabiskan waktunya dengan saya. Saya tidak mematok target bahwa kami harus main bagus atau menang karena saya hanya ingin menikmati permainan kami. Saya yakin pekan ini bakal menjadi salah satu pekan terbaik dalam karier golf saya.