Delapan pegolf paling berbakat Asia dipastikan bermain pada FedExCup Playoff. Mereka dipimpin oleh bintang baru Korea Im Sungjae dan bakal berusaha untuk meramaikan persaingan memperebutkan hadiah uang terbesar PGA TOUR, yang tahun ini nilainya bertambah menjadi sebesar US$15 juta.

Pegolf berusia 21 tahun ini sebelumnya telah menjuarai Order of Merit Korn Ferry Tour musim lalu. Dan pekan ini ia bakal bermain pada THE NORTHERN TRUST di Liberty National Golf Club, New Jersey, sebagai pegolf Asia berperingkat tertinggi pada daftar poin FedExCup, yaitu peringkat 23. Hasil ini ia raih berkat tujuh kali finis di sepuluh besar musim ini, termasuk pada Wyndham Championship hari Minggu (4/8) lalu.

Empat pegofl Korea lainnya, Kang Sung, Ki Siwoo, An Byeonghun, dan Lee KH, juga berhasil menempatkan diri pada tiga turnamen FedExCup Playoff, yang sering disebut sebagai “Ultimate August”, setelah mereka menjadi bagian dari 125 pegolf teratas pada daftar peraih poin.

Kang, yang telah menjuarai gelar perdana PGA TOUR, AT&T Byron Nelson, pada bulan Mei lalu memulai pekan ini di perigkat 29. Sementara itu, Kim ada di posisi 45 setelah finis di peringkat 5 pada Wyndham Championship, yang sekaligus mengakhiri rangkaian performa buruknya. Sebelumnya ia sempat sembilan kali gagal lolos cut dari sepuluh turnamen terakhir yang ia ikuti.

“Im Sungjae punya bakat yang dibutuhkan. … Pemikirannya juga dewasa.” – Mike Weir, Asisten Kapten Tim Internasional Presidents Cup

An juga akan bermain pada Playoff kali ini dalam performa yang solid setelah finsi di tempat ketiga pada hari Minggu kemarin. Itulah pertama kalinya ia nyaris menjuarai sebuah ajang PGA TOUR, sekaligus sepuluh besar ketiganya pada musim ini yang membawanya dari posisi 82 ke 57. Adapun Lee akan memulai pekan ini di peringkat 104.

Sementara itu bintang asal Jepang Hideki Matsuyama berada di posisi 30, sedang pegolf China Taipei C.T. Pan, yang sukses menjuarai RBC Heritage bulan April lalu berada empat peringkat di bawahnya, diikuti oleh Kiradech Aphibarnrat yang ada di peringkat 76.

Sebanyak 70 pegolf teratas usai THE NORTHERN TRUST ini berhak mengikuti BMW Championship pada pekan depan, sebelum akhirnya 30 pegolf terbaik akan bermain pada ajang Playoff terakhir, TOUR Championship, di mana sang juara bakal mendapat hadiah sebesar US$15 juta.

Sejauh ini, Im telah membuktikan dirinya layak bersaing di panggung terbesar dunia ini. Pekan ini ia akan memainkan turnamen ke-32 pada musim ini dan berpeluang untuk mengamankan posisinya di Tim Internasional untuk Presidents Cup menghadapi Tim Amerika Serikat di Royal Melbourne Golf Club, Australia, pada Desember 2019 ini.

Untuk pertama kalinya An Byeonghun nyaris menjuarai ajang PGA TOUR dan harus puas finis di tempat ketiga pada Wyndham Championship, Minggu (4/8). Foto: Getty Images.

“Dia punya bakat yang dibutuhkan, melakukan berbagai macam pukulan,” imbuh Weir lagi. “Chipping-nya bagus, putting-nya juga bagus. Dia bakal menjadi kekuatan yang mendapat pengakuan. Sekarang ia menuju arah yang tepat, dan saya yakin pemain yang bermain dengan baiklah yang diinginkan Ernie. Dia memang bukan pemukul jauh, tapi ia ada di jajaran atas, seperti Rickie Fowler. Pukulannya masih cukup jauh. Pemikirannya juga dewasa, pemain yang bagus. Saya sudah cukup lama mengamati permainannya.”

Asisten Kapten Tim Internasional Mike Weir, yang bermain dalam dua putaran pertama dengan Im pekan lalu mengungkapkan kekagumannya pada pemuda Korea ini. “Saya suka permainannya,” ujar Weir. “Sangat menyenangkan bermain dengannya. Kami mengamati dia untuk Presidents Cup; Ernie (Els) dan saya bertukar pesan teks membahas tentang dia selama 10 menit. Saling menanyakan pendapat tentang dia dan hal-hal lainnya.

Mantan juara U.S. Amateur, An, mengaku kecewa setelah hanya finis di tempat ketiga dalam upayanya meraih gelar PGA TOUR pertama. Pasalnya, ia menjadi salah satu pimpinan klasemen pada tiga putaran awal, sebelum akhirnya J.T. Poston menjadi juara berkat skor 62 pada hari terakhir.

“Ya, sangat mengecewakan, terutama di beberapa hole terakhir,” ujar An, yang bermain penuh dalam musim ketiganya di Amerika. Tahun lalu ia finis di peringkat 42 pada klasemen FedExCup.

“Finis di tempat ketiga adalah finis terbaik saya di sini, jadi masih ada banyak hal positif yang bisa diambil untuk pekan ini. Pada rangkaian Playoff ini, poin bisa berlipat tiga, jadi fokus saya sekarang ada di sana dan harus berusaha melupakan apa yang telah saya lakukan pekan lalu.”

Leave a comment